¿Aprenderá China a partir del COVID-19?

Cuando la epidemia de SARS terminó en 2003, muchas personas en China pensaron que el gobierno había aprendido su lección. El SARS fue la epidemia más grave que el país encontró en la era de la reforma, matando a 349 personas en China. El gobierno fue criticado rotundamente por sus encubrimientos en las primeras fases de la epidemia, lo que provocó algunos cambios burocráticos frenéticos, una mayor transparencia y un costoso sistema de control y prevención de enfermedades infecciosas. En marzo de 2019, el Director del Centro de Control y Prevención de Enfermedades de China, Gao Fu, predijo con confianza que China nunca más sufriría otra epidemia similar al SARS.

Gao se enfrenta a una tormenta de ira por esta predicción desde el brote en diciembre de 2019 del nuevo coronavirus COVID-19, más infeccioso y mortal que el SARS.

Hasta el 7 de marzo, según la Organización Mundial de la Salud, COVID-19 ha causado 3.073 muertes e infectado a 80.813 personas en China, con cientos de miles más bajo observación médica. Una tragedia médica y humanitaria ha causado estragos en la ciudad de Wuhan y la provincia de Hubei, el epicentro de la epidemia.

Un artículo ampliamente difundido en las redes sociales describe 11 errores sorprendentes que China ha repetido esta vez. Las fallas más graves son los encubrimientos y la censura del gobierno en las primeras fases de la epidemia, que le costaron al país unas preciosas tres semanas en enero para combatir el virus.

El encubrimiento más notorio rodeó al Dr. Li Wenliang, el ahora denunciante que llamó la atención sobre los primeros casos de infección por COVID-19. La policía lo amonestó por advertir a las personas sobre el virus en las redes sociales y más tarde murió él mismo por infección. A medida que las noticias de su muerte comenzaron a circular en línea en la noche del 6 de febrero, hubo un torrente de duelo y enojo, demasiado para que los censores lo manejen. El Dr. Li ya es un mártir a los ojos de sus dolientes. ¿Pero la crisis actual encarnada trágicamente por su muerte estimulará a China a aprender lecciones reales?

Aprender de la historia es una de las habilidades más difíciles de dominar para la humanidad. El filósofo alemán Hegel comentó una vez cínicamente que "lo único que aprendemos de la historia es que no aprendemos nada de la historia". El filósofo estadounidense del siglo XX George Santayana ofreció una oscura advertencia de que "aquellos que no pueden recordar el pasado están condenados a repetirlo". El valor del aprendizaje histórico es tan venerado en la tradición china. La gran obra clásica del siglo XI de la historiografía china Comprehensive Mirror to Aid Governance (Zi Zhi Tong Jian) ​​rastrea la totalidad de la historia china hasta ese momento en busca de lecciones de política y gobernanza.

Valientes intelectuales chinos están firmando cartas en línea pidiendo a las autoridades que respeten la libertad de expresión, supuestamente garantizada por la constitución del país. Creen que si se protegiera la libertad de expresión como un derecho individual, las voces como la del Dr. Li se habrían escuchado de manera más amplia y efectiva, tal vez evitando la propagación. Si la muerte de Li condujo a una verdadera libertad de expresión en China, esa sería una lección bien aprendida.

Pero todavía no hay señales de que tal aprendizaje tenga lugar. Tan pronto como las demandas de libertad de expresión ganaron fuerza, ellos también fueron víctimas de los censores. El control de la información se está endureciendo, no aflojando. Las representaciones veraces de los peajes de la crisis en Wuhan se condenan como rumores y se eliminan rápidamente. Esto le sucedió a Fang Fang, residente de Wuhan y escritora profesional cuyos blogs de primera mano sobre el desastre humanitario que se desarrolla en su ciudad han atrapado a millones de lectores.

La medida en que los censores han ido para eliminar la disidencia es extraordinaria. El 22 de febrero, las autoridades mataron un artículo publicado por la agencia oficial de noticias Xinhua por su afirmación de que "el cielo no va a caer al decir la verdad".

Una vía más prometedora para el aprendizaje es la reforma de la gobernanza. Aquí es donde se centran la mayoría de las discusiones chinas sobre el manejo de la epidemia. Varios expertos están evaluando la necesidad de una reforma institucional. A diferencia de los comentarios occidentales que tienden a culpar al sistema autoritario del presidente Xi Jinping, los académicos chinos plantean una multitud de preguntas más allá de la política. Estas incluyen preocupaciones sobre las relaciones entre el estado y la sociedad, las relaciones entre centros y locales y el papel de las organizaciones sociales (incluidas las organizaciones no gubernamentales) y los grupos profesionales. Si bien la rigidez del sistema chino y el consiguiente fracaso de la gobernanza son parte de sus críticas, sus comentarios son más matizados y afinados.

Algunos de estos puntos de vista pueden llegar a la cima del sistema chino, pero no está claro cómo los líderes aprenderán de esta crisis. Es probable que haya muchas soluciones técnicas, como las anunciadas recientemente por el presidente Xi. ¿Pero será el aprendizaje tan profundo como para inaugurar reformas de gobernanza sistémicas y garantizar el progreso a largo plazo? Mientras China continúa su lucha contra COVID-19, la mejor esperanza es que el país pueda aprender lecciones reales de esta crisis y demostrar que Hegel está equivocado.

 

El académico Feng Zhang es profesor de relaciones internacionales y decano ejecutivo del Instituto de Políticas Públicas de la Universidad Tecnológica del Sur de China, Guangzhou.

Esta columna se reproduce en AsiaLink con el gentil permiso del East Asia Forum.

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