Comercio, tecnología y la pregunta de Xi Jinping

"Era el mejor de los tiempos; Era el peor de los tiempos ", dijo el presidente Xi Jinping, citando la famosa frase inicial de Historia de Dos ciudades, de Dickens, para inaugurar su discurso en el Foro Económico Mundial 2017.

"Hoy", continuó Xi, "también vivimos en un mundo de contradicciones".

Por un lado, "la creciente riqueza material y los avances en ciencia y tecnología" han permitido índices de desarrollo sin precedentes.

Por otro lado, "frecuentes conflictos regionales, desafíos globales como el terrorismo y los refugiados, así como la pobreza, el desempleo y una creciente brecha de ingresos" están generando una profunda incertidumbre.

Xi luego planteó una pregunta potente: "¿Qué ha ido mal con el mundo?"

Tal vez la respuesta radique en la tecnología que Xi considera la clave del ascenso de China al estatus de altos ingresos. Específicamente, puede ser que hayamos llegado a un punto de inflexión en la marcha del progreso tecnológico, uno que estamos navegando muy mal.

La tecnología ha estado moldeando y remodelando nuestras vidas desde que los primeros seres humanos descubrieron cómo hacer herramientas de piedra. Es natural que un proceso tan largo incluya momentos en los que el cambio tecnológico genere desafíos sin precedentes.

Uno de esos puntos de inflexión fue la Revolución Industrial. A mediados del siglo XVIII, en Gran Bretaña, el lugar de nacimiento de la revolución, el progreso conllevó considerables adversidades.

Algunos trabajadores laboraron de 12 a 14 horas por día, pero la desigualdad aumentó.

Y la incidencia del trabajo infantil aumentó más allá de los niveles observados en algunas de las economías más pobres del África subsahariana en la actualidad.

Pero Europa se levantó para la ocasión. La investigación pionera en economía fue llevada a cabo por personas como Adam Smith y Antoine Cournot, lo que condujo a intervenciones novedosas como el impuesto progresivo a la renta, así como nuevas leyes y regulaciones laborales.

Como resultado, la revolución industrial aceleró el desarrollo económico y el bienestar humano.

El desarrollo humano ha visto otras "revoluciones industriales", incluida la que se está desarrollando actualmente.

Esta llamada Cuarta Revolución Industrial se centra en los avances en la tecnología digital, incluidas las "tecnologías de vinculación laboral" (que permiten a los trabajadores de todos los continentes trabajar juntos en tiempo real) y, más recientemente, inteligencia artificial y robótica.

Estos avances han permitido la globalización económica, que, al igual que la Revolución Industrial, ha traído un progreso sin precedentes, como lo reconoció Xi, a la vez que genera nuevos desafíos, incluida la creciente desigualdad y la vulnerabilidad de los trabajadores.

Pero en lugar de manejar esos desafíos, como lo hizo Europa en el siglo XIX, gran parte del mundo está sucumbiendo a la polarización política, el creciente nacionalismo y un juego de culpas tóxicas. En particular, los Estados Unidos bajo el presidente Donald Trump
ha iniciado lo que rápidamente se está convirtiendo en una guerra comercial de ojo por ojo, una que será devastadora para todo el mundo, pero especialmente para los EE. UU.

Lo que tal comportamiento no tiene en cuenta es que la globalización es, fundamentalmente, un fenómeno natural.

Es el resultado de que miles de millones de personas realicen sus actividades diarias, tomando decisiones basadas en las posibilidades disponibles para ellos.

Discutir contra la globalización es tan constructivo como culpar a la gravedad del colapso de un edificio.

Como señaló Xi en su discurso de WEF, "es un resultado natural del progreso científico y tecnológico, no algo creado por individuos o países."

En el caso de la guerra comercial de Trump, la política de EE. UU. También refleja un malentendido, que los economistas han señalado reiteradamente, sobre los déficits comerciales bilaterales.

Según Trump, un déficit comercial es esencialmente una pérdida, y los países con superávit frente a los EE. UU., Como México o China, se están comportando de manera injusta y explotadora. Por lo tanto, deben hacerse pagar.

Para comprender la falacia, considere su interacción con la tienda de comestibles del vecindario. Al final de cada año, usted incurre en un gran "déficit comercial" con respecto a la tienda, porque la tienda le vende productos, mientras que usted no vende nada a la tienda.

Afirmar que China "debe" a los Estados Unidos por su superávit comercial bilateral sería como decir que su tienda de comestibles local le debe dinero por lo que gastaron allí durante el año pasado. De hecho, no te engañaron, al igual que tu empleador no fue engañado por el déficit bilateral que se ejecuta contigo.

Por el contrario, realizó transacciones mutuamente beneficiosas según sus necesidades.

La economía moderna depende de los déficits comerciales bilaterales; colapsaría sin ellos. En una época de tecnologías avanzadas y aceleración de la especialización, intentar fabricar todo a nivel nacional o bilateral sería prohibitivamente costoso.

Sin embargo, el escenario más probable es que economías como Canadá, Europa y México busquen compensar el impacto de las tarifas de Trump mediante la profundización de sus vínculos con China, una victoria obvia para el principal competidor mundial de Estados Unidos. Mientras tanto, las empresas estadounidenses probablemente trasladarán la producción a otro lugar para evitar aranceles de represalia, como algunos, como Harley-Davidson, ya han amenazado con hacerlo.

No se puede negar que el punto de inflexión tecnológico en el que nos encontramos ha causado tensión en todos los países. Pero en lugar de culpar a los demás por los desafíos generados por el progreso tecnológico, un enfoque que solo provocará los peores momentos, debemos trabajar juntos para abordarlos.

Cualquier país que se niegue a hacerlo creará tensiones para todos, y terminará condenándose a quedarse atrás.

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