Coronavirus expuso el problema migrante de Singapur

A medida que el mundo avanza hacia la "nueva fase normal" de COVID-19, están surgiendo los ganadores y perdedores de la gestión de la pandemia. La pandemia ha puesto de manifiesto las desigualdades socioeconómicas incluso en países que tradicionalmente cuentan con liderazgo y recursos de calidad.

En términos generales, a Singapur le ha ido bien en la mayoría de las métricas. Aunque muchos países han sufrido casos y víctimas fuera de control, Singapur informa una de las muertes per cápita más bajas por el virus a pesar de su tasa de infección moderadamente alta.

Sin embargo, el 95% de los 58.000 casos de COVID-19 de Singapur han sido contraídos por migrantes con salarios bajos. Los hombres migrantes de Singapur, procedentes principalmente de India y Bangladesh, trabajan en la construcción, la fabricación y el transporte marítimo, todos los cuales son fundamentales para mantener la infraestructura de la ciudad.

Sus visas de trabajo temporales les impiden traer a familiares y acceder a la ciudadanía. A menudo se alojan en dormitorios con hasta 20 hombres compartiendo una habitación. Los aseos, los baños, la cocina y las instalaciones recreativas también son comunes.

La investigación confirma que las condiciones de vida estrechas y densas dentro de dichos dormitorios aumentan el riesgo de exposición al COVID-19. En respuesta, el gobierno de Singapur se ha comprometido a mejorar estas condiciones de vida aumentando la cantidad de espacio asignado por persona, pero sus esfuerzos solo se han implementado parcialmente.

Las divisiones en la gestión de una pandemia son más evidentes en las restricciones a la movilidad impuestas a los migrantes con salarios bajos. Si bien todos los residentes de Singapur estuvieron sujetos a un período de bloqueo, muchos migrantes con salarios bajos han tenido que soportarlo durante más tiempo. A algunos no se les permitió salir de sus dormitorios compartidos como parte de la estrategia de contención del gobierno.

El impago de los salarios (o el pago de solo los salarios base) mientras los migrantes están confinados y no pueden trabajar es una fuente clave de estrés para los hombres que suelen contraer grandes deudas para migrar y cuyas familias dependen de las remesas. Para quienes están en cuarentena, el temor adicional de contraer el virus mientras están lejos de la familia conduce a un mayor estrés emocional y mental. El movimiento de migrantes durante la cuarentena a nuevos lugares alejados de los enclaves étnicos en el centro de la ciudad también reduce la accesibilidad de las redes sociales y las estructuras de apoyo emocional existentes.

Después de haber dado negativo y recuperado del virus, muchos migrantes todavía están sujetos a restricciones de movimiento, a menudo con solo pases de tres horas para actividades al aire libre cada semana. En entrevistas y conversaciones con trabajadores migrantes, esto se plantea a menudo como un aspecto clave del trato desigual durante la pandemia. A pesar de que los inmigrantes con salarios bajos están sujetos a una mayor vigilancia y pruebas, los inmigrantes de clase media y los ciudadanos siguen gozando de mayores libertades.

La mayoría de los hombres migrantes todavía aprecian inmensamente los esfuerzos realizados por el gobierno de Singapur para controlar la pandemia entre las comunidades de dormitorios, en particular al brindar atención médica gratuita y de alta calidad. En comparación con las comunidades de migrantes con salarios bajos en partes del Golfo Pérsico o la India, los trabajadores migrantes de Singapur reciben un trato mucho mejor y tienen tasas de mortalidad por COVID-19 más bajas. Pero la longevidad de las restricciones a la movilidad está cobrando un precio emocional, con informes que surgen de intentos de suicidio en dormitorios.

Un video de un trabajador migrante en el alféizar de la ventana de su dormitorio de gran altura generó más preocupaciones dentro de la sociedad civil en general, mientras que las ONG locales han destacado que los suicidios no eran inusuales en esta comunidad sin un acceso sólido a profesionales de la salud mental incluso antes de la pandemia. Los patrones de suicidio en países de origen como India apuntan a la prevalencia cultural del suicidio como una "solución" común y profundamente desafortunada a las dificultades económicas entre aquellos acosados ​​por las malas condiciones de vida exacerbadas por COVID-19.

El público se ha familiarizado más con las condiciones de los trabajadores migrantes y ahora está respondiendo al deterioro de la salud mental de esta población marginada. Los esfuerzos de base para llegar a los migrantes a través de programas y actividades en línea han proliferado en una ciudad donde el gobierno suele buscar soluciones. Las ONG de inmigrantes, junto con las autoridades sanitarias locales, han enviado mensajes infográficos a los inmigrantes a través de las redes sociales, aconsejándoles que se pongan en contacto con sus amigos o con las líneas telefónicas de ayuda en su idioma nativo.

En la actualidad, casi no hay nuevas infecciones entre la población migrante gracias a la comprensión inclusiva de Singapur de la salud pública. Un enfoque que va más allá de las categorías de ciudadanos y no ciudadanos es particularmente significativo en un momento en el que la mayoría de los estados están cerrando fronteras para privilegiar "los suyos".

Pero, ¿durante cuánto tiempo el bienestar de los migrantes con salarios bajos y los problemas asociados con el nivel de vida seguirán siendo preocupaciones integrales de Singapur? Eso depende de si el cambio en la percepción pública y la política provocado por COVID-19 dura, o si será una instancia de excepcionalidad pandémica.

Laavanya Kathiravelu es profesora asistente en la Facultad de Ciencias Sociales de Nanyang Tec.

Esta columna se reproduce gracias al gentil permiso del East Asia Forum.

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