El coronavirus estrangula el mercado laboral de Corea del Sur

En la densamente poblada Corea del Sur, a solo un salto de China, el COVID-19 golpeó temprano y con fuerza. A mediados de febrero, Corea del Sur tenía el segundo mayor número de infecciones del mundo. Desde entonces, la cantidad de casos se ha reducido a un mínimo, pero los grupos siguen apareciendo en puntos ciegos como congregaciones de iglesias, clases de gimnasia, clubes nocturnos y almacenes.

COVID-19 ha causado estragos en la economía y el mercado laboral de Corea del Sur. El brote asustó a los clientes y los alejó de las calles, tiendas y lugares de entretenimiento. Las empresas cierran tanto como medida preventiva como en respuesta a la disminución de la demanda. Las exportaciones cayeron casi un cuarto de año en abril y casi la mitad en mayo, lo que pone de relieve la fuerte dependencia de Corea del Sur del comercio exterior y su vulnerabilidad a los shocks en China y Estados Unidos, sus principales socios comerciales.

Los trabajadores se han visto muy afectados por la caída de las oportunidades laborales, en particular porque los mercados de factores del país siguen estando muy fragmentados entre los sectores de la industria y los servicios. Cuando un sector sufre despidos masivos, los despedidos tienen problemas para encontrar vacantes que coincidan con sus habilidades.

Solo en marzo, 1,6 millones de trabajadores fueron despedidos o despedidos tras el cierre de empresas. Durante abril, 467.000 trabajadores perdieron sus puestos de trabajo y se estima que 830.000 quedaron subempleados o pasaron a trabajos inseguros, lo que resultó en una tasa de desempleo del 14,9 por ciento. El puntaje adicional de trabajadores marginados a puestos menos preferidos y aquellos que reciben un recorte salarial o una congelación salarial podrían ascender a millones.

Los recién graduados y aquellos que carecen de experiencia laboral y habilidades laborales enfrentan perspectivas nefastas. A medida que se agotaron las oportunidades de trabajo y las empresas lucharon por adaptarse a su fuerza laboral con contrato regular, la contratación temporal se redujo drásticamente: en medio millón en mayo. Aproximadamente el 9,3 por ciento de los trabajadores jóvenes están ahora desempleados y otro 17,3% tiene trabajos precarios.

Dados los obstáculos estructurales existentes para acceder a empleos decentes, las mujeres y los jóvenes se enfrentarán a desafíos para volver a ingresar al mercado laboral.

Es probable que los grupos de trabajadores subutilizados sufran dificultades a largo plazo debido al desajuste entre sus conjuntos de habilidades en deterioro y las vacantes cada vez más competitivas. Esto conducirá a una mayor divergencia de fortunas económicas en la sociedad.

La pandemia ha dejado al descubierto fallas y vulnerabilidades estructurales que pesan sobre la economía de Corea del Sur. Estos están dando lugar a un estado de dualismo entre los sectores "primario" y "secundario".

El mercado primario consiste en conglomerados comerciales (chaebol) y sus subsidiarias que se dedican a la fabricación y la industria. Estas empresas se han visto protegidas de los impactos de COVID-19 por sus tenencias de efectivo y propiedad cruzada, y sus relaciones a largo plazo con el gobierno, que en algunos casos han resultado en rescates sorprendentes.

El mercado secundario está poblado por pequeñas y medianas empresas (PYME) y comerciantes "familiares". Estas empresas son en su mayoría proveedores de servicios y subcontratistas de chaebol.

Las pymes, que son ultracompetitivas en costes más que en calidad de productos, no pueden financiar la innovación o la transformación, ni siquiera pagar los salarios mínimos en constante aumento, en medio de los cambios del mercado.

Eso los deja a merced del ciclo económico.

Los trabajadores de las empresas del sector primario han capeado la tormenta relativamente ilesos, seguros de que tendrán una posición que mantener. Por el contrario, los trabajadores del sector secundario se encuentran sin perspectivas laborales para los próximos meses.

Este estado de dualismo de mercado se mantiene por regulaciones inconsistentes aplicadas de manera desigual, protecciones sociales inadecuadas y normas inflexibles de interacción entre empleadores y trabajadores y chaebol y subcontratistas.

Estas normas se basan en la cultura confuciana, así como en realidades estructurales que obstaculizan la productividad de las pymes y los trabajadores irregulares.

El gobierno hace poco para empoderar a los empresarios o promover la integración de trabajadores no convencionales. La falta de protección del empleo y las débiles disposiciones antidiscriminatorias perpetúan la precaria existencia de los trabajadores del sector secundario.

La profundidad de la crisis requiere una respuesta gubernamental significativa para aliviar el sufrimiento, mantener la economía en marcha e impulsar la recuperación. Pero esta respuesta no debería producirse a expensas de la solvencia fiscal. El gobierno también debería aprovechar la desaceleración para abordar los problemas estructurales. Una respuesta prudente debe complementar las amplias medidas de alivio de la crisis con un alivio específico para los grupos socioeconómicos vulnerables.

El gobierno de Corea del Sur respondió al COVID-19 con programas de estímulo económico y salud pública a gran escala.

El Banco de Corea redujo dos veces las tasas de los préstamos y el gobierno introdujo un paquete de estímulo fiscal de US$232.000 millones y el 14% del PIB.

Esto incluyó la implementación de "ingresos básicos para casos de desastre", un sistema de vales específicos de US $ 360 a US$ 900, distribuidos a dos tercios de todas las familias.

Pero el programa de vales ha sido demasiado amplio e insuficientemente progresivo, por lo que es un desperdicio. Una gran parte de las compras de cupones simplemente sustituyeron el gasto existente de los hogares de clase media, sin ayudar a los pobres a cubrir sus necesidades básicas.

El programa de cupones no logró evitar el cierre de muchas pymes. El crecimiento del empleo no se ha recuperado. Los trabajadores más vulnerables siguen estancados sin perspectivas laborales.

Y el gobierno se ha alejado de reformas largamente esperadas para marcar el comienzo de una mayor fluidez, transparencia y competencia sana entre empresas y trabajadores. Mientras que algunos trabajadores compiten por un número cada vez menor de puestos de trabajo en sus segmentos de mercado preasignados, otros son sistemáticamente ignorados porque no encajan en la industria.

Las transferencias de efectivo casi universales son un intento poco entusiasta de complementar un sistema de protección social débil. Una forma más eficaz de reactivar el crecimiento sería promover la innovación y las nuevas inversiones por parte de empresas y trabajadores infra-utilizados.

Como parte del New Deal coreano que está siguiendo la administración de Moon, el gobierno y la sociedad civil deben ayudar a las pymes a superar los cuellos de botella en las cadenas de suministro y la financiación que las frena actualmente, y deben ayudar a los trabajadores a volver a capacitarse y mejorar sus competencias.

Corea del Sur necesita mejores reformas que integren e igualen el mercado para llevar a cabo estos cambios necesarios.

 

Vladimir Hlasny es profesor asociado en el Departamento de Economía de la Universidad Ewha Womans de Seúl.

Esta columna se reproduce con el gentil permiso del East Asia Forum

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