El coronavirus y el "complejo cárnico" asiático

Si bien partes de Asia oriental han sido durante mucho tiempo el hogar de dietas intensivas en carne, en las últimas dos décadas se ha visto cómo la producción, el comercio y el consumo de carne han aumentado de manera espectacular.

La región está atravesando un proceso dramático de lo que el geógrafo Tony Weis ha denominado "enanimización". Este cambio ha llevado al surgimiento de un "complejo cárnico" asiático que une a los países asiáticos entre sí y al mundo en general a través de los productos cárnicos y sus materias primas.

La pandemia de COVID-19 tiene grandes ramificaciones para el complejo cárnico asiático. Si bien la pandemia contribuye a reconfigurar y desafiar el complejo cárnico en un momento de vulnerabilidad, también parece fortalecer las tendencias existentes hacia un control más estricto de la higiene, la supermercadoización y una mayor industrialización de la producción de carne.

El rápido aumento de China en la producción, el comercio y el consumo de carne es bien conocido; el auge incluso ha tenido implicaciones geopolíticas, especialmente en el comercio de soja latinoamericana para alimentar al sector porcino chino.

El consumo de carne per cápita aumentó casi seis veces en las cuatro décadas posteriores al inicio de las reformas del mercado en 1978, junto con aumentos masivos en la producción e importación de carne nacional.

El "factor China" puede eclipsar otros aspectos de la carne en Asia, pero varios otros países también están experimentando auges de la carne: Japón, Corea del Sur y Vietnam han experimentado aumentos dramáticos en el consumo de carne per cápita. Vietnam se ha convertido en un importante país productor de carne, superando a Japón y Tailandia en términos de toneladas de carne producidas.

La carnificación asiática toma forma a través de dietas cambiantes, nuevos flujos comerciales y nuevos patrones de cultivo. La carne se comercializa cada vez más a nivel intra e interregional. Gran parte de la carne que se consume en el sudeste asiático se produce en la región, en gran parte a través de sistemas industrializados que dependen de alimentos para animales importados. Esto ha dado lugar a nuevos flujos de cultivos de cereales y semillas oleaginosas, tanto dentro de Asia como entre Asia y América Latina.

El complejo cárnico asiático está cada vez más conformado por grandes corporaciones, no solo por las multinacionales occidentales, sino también por las empresas emergentes de agronegocios asiáticos. Charoen Pokphand, una empresa de procesamiento de carne, es ahora la empresa privada más grande de Tailandia, con inversiones considerables en toda Asia.

Hay indicios de que la demanda de carne está disminuyendo a nivel mundial. China es un contribuyente importante, ya que consume aproximadamente una cuarta parte de toda la carne del mundo. En China, como en muchos otros lugares, la pandemia y su vínculo con los mercados de carne ha intensificado la desconfianza hacia los alimentos de origen animal. Los consumidores han reducido sus facturas de comestibles mientras que los sistemas de suministro se han interrumpido. La gente también come menos fuera debido a la pandemia y está bien establecido que comemos más carne en los restaurantes que cuando cocinamos en casa.

Los analistas de Rabobank prevén una caída en el consumo de carne en el sudeste asiático, lo que provocará una reducción de la demanda de cereales y semillas oleaginosas. Los cambios en un aspecto del complejo cárnico podrían causar repercusiones en una red interconectada de prácticas agrícolas y flujos comerciales.

COVID-19 no es la primera enfermedad zoonótica que afecta al complejo cárnico asiático. La peste porcina africana se ha extendido por la región desde 2018, lo que ha provocado la muerte y el sacrificio de 100 millones de cerdos en China y 6 millones en Vietnam, un tercio y una cuarta parte de sus respectivas poblaciones de cerdos. COVID-19 ha golpeado el complejo cárnico asiático en un momento de vulnerabilidad, lo que puede profundizar su impacto.

Pero no todo es pesimismo para el complejo cárnico asiático, ya que parece probable que COVID-19 fortalecerá las tendencias actuales.

Ha existido una tendencia a comer menos carne junto con el auge mundial de la carne, incluso dentro de Asia. Es demasiado pronto para decir si esto conducirá a un cambio duradero o si la carnificación de las dietas asiáticas volverá a encarrilarse una vez que pase la pandemia.

Los altos niveles de consumo de carne en los países ricos de todo el mundo dependen de la carne barata de granjas industriales. En muchos países asiáticos, las importaciones de carne de grandes productores como Estados Unidos y Brasil compiten cada vez más con los productos locales.

De hecho, puede ser más barato comprar pollo que ha viajado por todo el mundo que comprar pollo producido por sus vecinos.

Es probable que la pandemia fortalezca las tendencias existentes hacia controles alimentarios más estrictos y requisitos de higiene por parte de productores y minoristas. Si bien es beneficioso para la salud pública, probablemente favorecerá la producción de carne a gran escala. Los mercados locales, una importante fuente de alimentos para miles de millones de personas, están sometidos a una mayor presión debido a la pandemia, al igual que los productores a pequeña escala.

Mientras tanto, la gran agroindustria está bien posicionada para aumentar su control de mercado, usurpando o superando las operaciones más pequeñas en el camino debido a controles de calidad más estrictos.

Si bien existe la necesidad de una producción de carne más sostenible después de la pandemia, es probable que COVID-19 intensifique la industrialización de la carne, irónicamente, haciendo que el mundo sea más vulnerable a futuras pandemias.

 

Arve Hansen y Jostein Jakobsen son investigadores del Centro para el Desarrollo y el Medio Ambiente de la Universidad de Oslo.

Esta columna se reproduce con el gentil permiso del East Asia Forum.

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