El nuevo coronavirus y el contagio económico

Se espera que el nuevo brote de coronavirus de 2019 tenga un impacto a corto plazo pero grave en la economía china. Dado que las principales ciudades han sido cerradas y desconectadas entre sí, el consumo local tendrá un gran impacto. Pero la experiencia del SARS de Hong Kong en 2003 demuestra que si bien el impacto de una epidemia en una economía es probable que sea grave, también puede ser de corta duración.

Si bien el PIB de Hong Kong no cayó mucho durante el período del SARS, el mercado laboral se redujo significativamente, lo que provocó que la tasa de desempleo aumentara hasta un 8,7%. Estas observaciones crean dos áreas clave de preocupación para China: la duración del impacto del nuevo brote de coronavirus y la gravedad de las consecuencias económicas resultantes.

La primera preocupación es difícil de abordar sin saber cuándo disminuirá el brote viral. El nuevo coronavirus tiene un notable parecido con la gripe estacional y el SARS en términos de su transmisión a través de gotas respiratorias. La temporada de gripe en China comienza en diciembre, y la cantidad de infecciones alcanza su punto máximo en enero y febrero antes de disminuir.

Investigaciones recientes de la Universidad de Hong Kong muestran que el virus del SARS pudo retener mejor su viabilidad a temperaturas y humedad más bajas, lo que podría explicar por qué el brote de SARS terminó en el verano de 2003. Si el nuevo coronavirus de 2019 comparte el mismo patrón estacional que la influenza estacional y el SARS entonces los casos de infección pueden caer bruscamente en abril cuando llega un clima más cálido en China.

En la medida en que la epidemia actual afectará la tasa de desempleo y el PIB de China, el tamaño geográfico de China en comparación con el de Hong Kong significa que la experiencia de Hong Kong durante el brote de SARS solo ofrece una visión limitada de lo que probablemente sucederá en China.

Todos los sectores de Hong Kong se vieron afectados por la epidemia de SARS. Pero en China, es probable que algunos sectores sean menos susceptibles al brote viral actual. La mayoría de las grandes empresas en China son empresas estatales que no despiden trabajadores en respuesta a las fluctuaciones a corto plazo en la economía. En cambio, la reducción de trabajadores en general solo ocurre cuando estas empresas están experimentando una reforma estructural. Es más probable que aumente el desempleo entre las pequeñas y medianas empresas en sectores vulnerables a las epidemias, como la restauración, el turismo y el comercio minorista.

Las exportaciones en enero y febrero de este año pueden no ser significativamente diferentes en comparación con los mismos meses del año pasado, ya que la mayoría de los pedidos de producción se recibieron antes de que ocurriera el brote viral. La epidemia probablemente tendrá un impacto tardío en el sector exportador en marzo y abril. Mientras tanto, se espera que aumenten los préstamos morosos y morosos, pero es poco probable que el sector bancario en su conjunto se vea muy afectado.

En el peor de los casos, el PIB de China puede caer a alrededor del 5,5 por ciento en el primer trimestre de 2020. Es probable que se mantenga en un nivel similar en el segundo trimestre antes de eventualmente recuperarse al 6 por ciento en el tercer trimestre.

El banco central chino puede reducir aún más la proporción de los requisitos de reserva en un 1 por ciento para impulsar la economía. También es probable un recorte de la tasa de interés. Se debe preparar un paquete de estímulo generoso para cuando el brote también se alivie.

El impacto económico de la epidemia no se limita a China. Los países que dependen en gran medida de los turistas y las exportaciones chinas, como Tailandia, que recibe alrededor de un millón de turistas chinos mensualmente, se verán afectados. A medida que el turismo receptor desde China se detiene, los países del este asiático e incluso europeos pronto sentirán la carga económica. La suspensión de las líneas de producción en China también afectará a Corea del Sur y Taiwán, desde donde se importan la mayoría de las piezas de productos intermedios para productos chinos. La escasez de productos manufacturados y agrícolas chinos en el mercado mundial también conducirá a la inflación en muchos países.

Es probable que el daño económico derivado del pánico público que rodea al nuevo coronavirus sea más grave que el daño real causado por el virus. La tasa de mortalidad por caso identificado es aproximadamente del 2%, mucho más baja que la del SARS en 2003. Los que corren mayor riesgo de muerte son los ancianos y aquellos con afecciones preexistentes o sistemas inmunes débiles.

Una vez que sepamos más sobre el virus, contengamos el brote y tengamos una vacuna lista, todo volverá a la normalidad. Debemos mantener la fe en el servicio médico del mundo moderno y hacer todo lo posible para no entrar en pánico.

 

Terence Tai-Leung Chong es profesor asociado de Economía en el departamento de Economía de la Universidad China de Hong Kong (CUHK).

Esta columna, originalmente en inglés, se reproduce con el gentil permiso de la East Asia Forum.

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