Geografía e Inequidad en Tailandia y EE.UU.

La desigualdad económica se ha convertido en un importante obstáculo en el camino de Tailandia hacia la prosperidad y la democracia. La enorme brecha de desarrollo entre los prósperos litorales central y oriental y las regiones agrícolas periféricas ha sido una fuente de división política y potencial económico insatisfactorio durante décadas. En el noreste de Tailandia, las 20 provincias conocidas comúnmente como Isan, hogar de un tercio de la población de la nación, han sido, durante generaciones, punto cero para este enorme desafío nacional.

Bangkok está prosperando mientras Tailandia alcanza el estatus de altos ingresos.

Tailandia no está sola en este problema. Como país de ingresos medianos altos, se enfrenta a circunstancias que a menudo vienen acompañadas de una riqueza nacional creciente: el aumento de los costos de producción es lo que desalienta a los inversores, una fuerza laboral que envejece, una infraestructura obsoleta y una desigualdad creciente. El aumento de los ingresos ha beneficiado a muchas personas, pero el aumento de los salarios ha hecho que Tailandia sea menos competitiva en la fabricación orientada a la exportación.

El impulso de Tailandia para competir en sectores de mayor valor agregado ha llevado a la concentración de la inversión en infraestructura en las zonas costeras y a un sistema educativo que da prioridad a las escuelas de alto rendimiento, especialmente en tecnología y ciencia, en lugar de elevar los estándares de la educación universal básica. Para el viaje de Tailandia hacia un estado de altos ingresos, el noreste es a menudo visto como una carga, que exacerba los estereotipos injustos y las divisiones políticas.

Hay otro país (que yo conozco bien) donde las disparidades regionales y la creciente desigualdad se han convertido en un desafío interno central y en una fuente de discordia política. Los centros agrícolas, lejos de los centros urbanos costeros, han estado en un declive relativo a largo plazo. Incapaces de mantenerse al día con el rápido ritmo del cambio económico y social, estas regiones agrícolas han visto a sus jóvenes y a muchos de sus ciudadanos más capaces salir hacia un futuro más brillante.

Un solo país, con dos regiones divergentes: un corazón frustrado por ingresos estancados o en declive y un sentimiento creciente de vulnerabilidad, y regiones costeras más prósperas que están cada vez más desconectadas de las regiones de "sobrevuelo" en el corazón. El resultado es un país profundamente dividido, con políticas cada vez más tumultuosas.

El país que estoy describiendo es, por supuesto, Estados Unidos, y sus similitudes con Tailandia y la política tailandesa son sorprendentes.

En los Estados Unidos, los ingresos familiares de la clase trabajadora se han estancado durante décadas, y solo recientemente se recuperaron de la crisis financiera de 2008. La riqueza se ha concentrado cada vez más en las ciudades costeras, ya que los estados del "cinturón de óxido" como Michigan y Ohio y los estados agrícolas como Nebraska y Mississippi se han quedado atrás. En 2015, por ejemplo, el ingreso promedio de los cinco estados más ricos de los Estados Unidos, todos los estados costeros del noreste, fue 70 por ciento más que los cinco más pobres, todos los estados rurales y agrícolas. En 1980, era solo el 46 por ciento. La movilidad social en los Estados Unidos también ha estado en declive. En The Fading American Dream, Chetty et al. citan estadísticas que muestran que el porcentaje de descendientes con ingresos más altos que sus padres ha estado en constante descenso desde la década de 1950.

Las regiones atrasadas y la creciente desigualdad están confrontando a Tailandia y los Estados Unidos con muchos de los mismos desafíos políticos.

Actualmente estoy leyendo Los americanos olvidados: una agenda económica para una nación dividida, por Elizabeth Sawhill de Brookings Institution. 

Preocupada por las crecientes divisiones políticas, Sawhill ha tratado de comprender mejor la situación de las familias de clase media y trabajadora en las zonas rurales y del medio oeste de Estados Unidos. "Demasiados estadounidenses", argumenta, "sienten que han sido dejados atrás por una economía que está experimentando un rápido cambio. Y la falta de empleos bien pagados está en el centro de ese problema ”. Ella documenta esta brecha cada vez mayor en indicadores como la caída de la esperanza de vida, la disminución de la participación de la fuerza laboral y la propagación de hogares monoparentales. Lo que hay que hacer al respecto, y en particular el papel del gobierno, ha estado en el centro de la política dividida de Estados Unidos, y fue un factor importante en las elecciones de 2016 en EE. UU. Sawhill propone políticas y programas que se alinean con la cultura y los valores de estas regiones, incluida una mejor capacitación y educación, créditos fiscales para aumentar los salarios y una red de seguridad social que incentiva la educación y las familias saludables.

Estos debates en los Estados Unidos tienen claros paralelos en Tailandia. El estudio recién publicado de la Fundación Asia, Desigualdad de Tailandia: mitos y realidades de Isan, intenta ir más allá de los antagonismos de la política tailandesa contemporánea para comprender los desafíos de la vida real que enfrentan las personas en esta región. (Para obtener una descripción general del informe, consulte la publicación más reciente de mi colega, la Dra. Rattana Lao). Por ejemplo, la mayoría de los aproximadamente ocho millones de agricultores en Isan todavía se ganan la vida en tierras no irrigadas y con suelos pobres. Con la lluvia impredecible y los precios deprimidos de los cultivos se están convirtiendo en la norma, las familias de agricultores en Isan se están endeudando profundamente. Según nuestra estimación, el 88 por ciento de los hogares en Isan están endeudados por un promedio del 75 por ciento de sus ingresos anuales.

El estudio también examina cómo las personas ven los programas gubernamentales y el impacto que estos programas han tenido en la reducción de la vulnerabilidad de esta población desfavorecida. Más que cualquier otro segmento de la población de Tailandia, la gente de Isan debe confiar en los programas gubernamentales para sobrevivir. En los últimos 15 años, las administraciones sucesivas han introducido programas y políticas de gran alcance para mejorar las vidas de quienes no se benefician de la prosperidad de Tailandia y, según algunas medidas, Tailandia ha tenido un éxito moderado en la reducción de la desigualdad. De 1990 a 2014, la desigualdad de ingresos en realidad disminuyó en un 38 por ciento, y el Coeficiente Gini 2017 de Tailandia de 36.5 lo sitúa en medio del paquete de la Asociación de Naciones del Sudeste Asiático.

Pero detrás de estas cifras, el gobierno tailandés también enfrenta importantes compensaciones. Muchos expertos señalan que el crecimiento económico en declive de Tailandia es el desafío central de la nación, y sostienen que las políticas públicas y las inversiones deben centrarse en los sectores y regiones más productivos de Tailandia para ayudar al Reino a salir de su "trampa de ingresos medios". El término “populismo” se ha cargado para criticar los programas gubernamentales para personas en regiones rezagadas, lo que implica que su propósito es comprar votos. Esta simplificación excesiva distrae de la cuestión real: cómo integrar las regiones rezagadas en la economía nacional para que todo el país se beneficie.

La mayor consecuencia de las disparidades regionales en Tailandia ha sido la inestabilidad política. Durante los últimos 15 años, la política tailandesa ha sido golpeada (y, de hecho, transformada) por amargos conflictos partidistas entre las fuerzas que representan los intereses de las regiones periféricas rezagadas y las que representan a los grupos políticos centrados en Bangkok, incluido el sector público y el ejército. Las recientes luchas políticas de Tailandia han tenido un impacto perjudicial en todo el país. Si Tailandia va a avanzar a un estado de altos ingresos en las próximas décadas, debe resolver los problemas causados ​​por la disparidad regional.

Como argumenté en mi último post, la política tailandesa finalmente podría estar avanzando hacia un debate más progresista sobre la desigualdad. En la elección de 2019, casi todos los partidos políticos tenían tablones en sus plataformas que abordaban las disparidades regionales, y todos propusieron iniciativas para mejorar los medios de vida de las personas más pobres y ampliar la red de seguridad social. Es evidente que existe un creciente consenso político de que las políticas y los programas para integrar mejor a Isan en la economía de Tailandia son un uso legítimo de los recursos gubernamentales.

Las experiencias tanto de Tailandia como de Estados Unidos muestran que el problema de las regiones retrasadas y la desigualdad, si no se aborda, sembrará las semillas de la división política y la política partidista turbulenta. Y eso no es bueno para ningún país, especialmente para uno que intenta escapar de la "trampa de ingresos medios". En Tailandia, el mejor escenario para todos los tailandeses es garantizar que Isan se convierta en una región productiva y próspera que pueda contribuir al progreso de Tailandia hacia Estado de altos ingresos y descansa sobre la inestabilidad y las divisiones del pasado.

Quizás los EE.UU. y Tailandia están en un viaje similar.

 

Por Thomas Parks, representante nacional de la Fundación Asia en Tailandia. Reproducimos esta columna con permiso de su autor. Puede leer la columna original en este link

Comentarios