Las nuevas cifras de población de China no arruinarán su crecimiento

El último censo de población de China, un evento que se realiza una vez en una década, se publicó a principios de mayo, lo que desencadenó la nueva política de tres hijos del gobierno. Los datos muestran que el crecimiento de la población de China se desaceleró al 0,53 por ciento anual durante la última década, un poco más bajo que la tasa de crecimiento de la década anterior, pero aún más alta que la de unos 70 países o más.

La población de China comenzará a disminuir en la próxima década y probablemente continuará disminuyendo durante el resto de este siglo. Según Ning Jishe, jefe de la Oficina Nacional de Estadísticas (NBS), la tasa de fertilidad total de China, el número de hijos que una mujer tendrá a lo largo de su vida, es ahora de solo 1,3. Este es el más bajo entre países con ingresos similares y muy por debajo del 2,1 necesario para mantener una población estable.

Incluso durante la época de la política del hijo único de China, abolida en 2015, el número nunca fue inferior a 1,6. Después de un breve baby blip en 2017, el cambio a una política de dos hijos no había cambiado la marea.

Las autoridades reaccionaron a los últimos datos del censo relajando aún más su política familiar, permitiendo tres hijos por pareja, y prometiendo enfoques de apoyo para convencer a las parejas de tener más hijos. Aunque medidas como las bonificaciones para bebés, los créditos fiscales, un mejor apoyo para el cuidado de los niños y la lucha contra la discriminación en el lugar de trabajo pueden ayudar, pocos países en circunstancias similares en el pasado han experimentado un repunte importante en la fertilidad.

Con una tasa de fecundidad total de 1,3, la población de China disminuirá más rápido de lo previsto. Las proyecciones actuales de la "variante media" de la División de Población de las Naciones Unidas suponían una tasa de fecundidad total de 1,7, lo que implica una población de alrededor de mil millones para el año 2100.

En cambio, la tasa real está más cerca del 1,2 supuesto en la proyección de la "variante baja" que predice una población de menos de 700 millones en el mismo período de tiempo.

¿Significa esto que China no podrá superar económicamente a Estados Unidos? No necesariamente.

La demografía ya ha dejado de contribuir al crecimiento económico de China. La población activa ha ido disminuyendo desde 2012 y ahora es unos 40 millones menos que hace una década.

El capital humano acumulado, las inversiones de China en educación, desempeñará un papel cada vez más importante en el impulso de la productividad a medida que las personas mejor educadas ingresen a la fuerza laboral. Desde el último censo, la proporción de graduados universitarios casi se ha duplicado al 15%. Entre la cohorte actual que ingresa a la fuerza laboral, la educación terciaria es casi del 40 por ciento, comparable a la de Corea del Sur cuando alcanzó el ingreso per cápita actual de China.

Incluso con una fecundidad más baja, el declive de la población solo se producirá en serio a finales de la década. Para 2035, la población de China seguirá siendo de 1.410 millones en la proyección de variante baja de la ONU, aproximadamente la misma que en la actualidad. Esto será solo 50 millones menos de lo proyectado anteriormente en la variante media, lo que no es suficiente para hacer una diferencia económica significativa.

China también tiene todavía una gran reserva oculta de mano de obra que puede movilizar. La corta edad de jubilación del país (60 para los hombres, 55 para las mujeres) significa que la fuerza laboral es menor de lo necesario. Si China pudiera lograr la misma participación en la fuerza laboral entre los ancianos que Japón, para fines de la década, la fuerza laboral sería aproximadamente un 5 por ciento (40 millones de personas) más grande.

El desarrollo tecnológico, la robotización y la inteligencia artificial harán que sea más fácil trabajar durante más tiempo y de forma más productiva, y cuidar de las personas mayores mejor que en el pasado. Este es un buen momento para que las sociedades envejezcan antes de hacerse ricas, que han acumulado activos de capital humano entre el grupo principal en edad de trabajar y especialmente entre los jóvenes.

La población china de más de 60 años representa el 18,7% del toat, más del 5% en comparación con hace una década. El sistema de pensiones de China no está en buena forma. Según las proyecciones de la Academia de Ciencias Sociales de China, a mediados de la década de 2030, las arcas de pensiones de China se agotarán.

El saldo del sistema de pensiones urbano en 2019 fue de 4,3 billones de RMB (669.000 millones de dólares) y el Fondo Fiduciario de la Seguridad Social Nacional contenía 2,7 billones de RMB (420.000 millones de dólares) adicionales. Incluyendo el pilar de anualidad empresarial, las pensiones públicas y privadas totales de China en 2019 se valoraron en solo 1,85 billones de dólares estadounidenses, o el 12% del PIB, en comparación con el 136% en los Estados Unidos y el 66% en Japón.

El presupuesto del gobierno aporta 580 mil millones de RMB (90 mil millones de dólares estadounidenses) cada año para cubrir las pensiones. Es más, el sistema de pensiones rurales está apenas en su infancia: más de la mitad de los jubilados rurales dependen de pensiones modestas que promedian menos del 10 por ciento de la pensión urbana promedio. La deuda de pensiones que se acumulará cuando estos sistemas se vuelvan más equitativos es enorme.

Estas presiones fiscales se producen en un momento en que los recursos presupuestarios de China como porcentaje del PIB están disminuyendo. La conversión a un impuesto al valor agregado basado en el consumo en 2016 y las medidas de desgravación fiscal a raíz del COVID-19 significan que los ingresos fiscales de China ahora son apenas el 19 por ciento del PIB, frente al 22 por ciento en 2015, poco más de la mitad. del 34 por ciento del PIB que recaudan los países de la OCDE.

El gobierno de China podría incurrir en más deuda para financiar los costos del envejecimiento, pero con el aumento del índice de deuda en el 90 por ciento del PIB, el espacio fiscal se ha reducido drásticamente desde la crisis financiera mundial. También podría aprovechar las vastas propiedades de las empresas estatales para financiar la brecha, pero es poco probable que las orientaciones políticas actuales permitan la venta de estos activos.

Si bien la demografía presenta estos desafíos, es poco probable que el impulso económico de China durante las próximas dos décadas se desvíe de su curso y el restablecimiento de sus políticas está diseñado para abordar su lastre sobre el crecimiento a largo plazo.

 

Bert Hofman es profesor de práctica y director del Instituto de Asia Oriental de la Universidad Nacional de Singapur (NUS)

Esta columna se reproduce con el gentil permiso del East Asia Forum
 

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