Pobreza, ¿el legado del COVID19 para India?

A medida que la segunda ola de la pandemia de COVID-19 retrocede en India, la desesperación por oxígeno, medicamentos terapéuticos, camas de hospital y suministros para pruebas ha disminuido por el momento.

Si bien es demasiado pronto para analizar con precisión los daños sufridos por la población de la India, las estimaciones sugieren que la verdadera escala de infecciones en el país ha sido de 400 a 700 millones. Incluso una tasa de mortalidad conservadora de alrededor del 2% sugiere que la segunda ola golpeó a la India en una escala asombrosa.

¿Cómo se las arreglan los hogares indios? ¿Cómo ha cambiado el panorama de las oportunidades económicas? ¿Quién es más vulnerable? Una gran parte de la literatura académica en la intersección de la salud pública, la demografía y la economía proporciona dos ideas importantes.

La primera idea, quizás obvia, es que las pandemias agotan el capital humano a través de la mortalidad, la morbilidad y la interrupción de las inversiones en salud y educación.

Una segunda idea más sutil es que, en ausencia de apoyo social, las recesiones económicas pueden agotar aún más el capital humano y retrasar la recuperación a largo plazo.

Numerosos estudios han demostrado que las pandemias tienen efectos adversos en la economía. En India, el impacto macroeconómico ya es evidente. El Banco Mundial redujo drásticamente la proyección de crecimiento del producto interno bruto de la India para el año fiscal 2022 (que comenzó en abril de 2021) al 8,3%. La proyección se basa en suposiciones optimistas sobre el programa de vacunación de la India y advierte que "las perspectivas podrían ser más débiles si la vacunación no avanza tan rápido como se esperaba".

También es probable que surjan vientos económicos en contra de las importantes pérdidas de vidas y productividad entre los adultos que trabajan en la India. Si bien los datos sobre las tasas de infección específicas por edad son escasos, los estudios locales brindan pistas.

Un estudio de Maharashtra encontró que hasta diciembre de 2020, COVID-19 representaba aproximadamente el 5,3% de las muertes en el estado y aumentó la tasa de mortalidad prematura de los adultos que trabajan hasta en un 36 por ciento. Dado que la segunda ola fue mucho más mortal, podemos esperar que estos números sean considerablemente más altos y que la carga impuesta a los adultos que trabajan sea mayor.

Muchos supervivientes de estos grupos de edad todavía se están recuperando de la infección. Investigaciones recientes sugieren que estos sobrevivientes pueden enfrentar una disminución en la "calidad de vida relacionada con la salud" que puede durar "semanas e incluso meses después de la infección". El síndrome de COVID posaguda o "COVID prolongado" afecta aproximadamente a un tercio de todos los supervivientes y se asocia con síntomas a largo plazo como fatiga crónica, dificultad para respirar, palpitaciones del corazón, pérdida persistente del olfato y "confusión mental".

También hay evidencia de que la enfermedad puede tener efectos graves y potencialmente duraderos en el cerebro, con capacidades cognitivas disminuidas. La pérdida de vidas y la reducción de las capacidades entre los adultos en edad laboral pueden tener fuertes efectos indirectos dentro de los hogares, que pueden verse obligados a sacar a los niños de la escuela y reducir sus inversiones en otros insumos de salud.

El resultado es una trampa de pobreza en la que una baja inversión en capital humano perpetúa la disminución de las capacidades de la próxima generación.

Las mujeres embarazadas y los niños pequeños son particularmente vulnerables en estas circunstancias. Incluso los impactos indirectos en el entorno de salud de las mujeres embarazadas pueden tener importantes consecuencias intergeneracionales a largo plazo. Un estudio reciente también mostró que los niños que están expuestos al virus H1N1 en el útero experimentan una disminución de la esperanza de vida y peores resultados de salud y socioeconómicos en edades más avanzadas que las cohortes de nacimiento circundantes.

Muchas familias indias con adultos que trabajaban y niños pequeños estaban luchando incluso antes de que llegara la pandemia. En 2018, la tasa de desempleo ya estaba en un máximo de 45 años. Se señaló que India 'nadaba contra corriente' para aprovechar el beneficio del 'dividendo demográfico', el aumento temporal en el número de adultos que trabajan como resultado de la rápida disminución de la fertilidad, en gran parte debido a la subinversión a largo plazo en recursos humanos y capital.

La pandemia ha inducido niveles aún mayores de automatización, un cambio en la demanda de habilidades y ha limitado el crecimiento de ocupaciones de bajos salarios. Para aquellos que son económicamente vulnerables para empezar, las oportunidades de reconstruir son complicadas.

Estas presiones son particularmente notables en el sector informal, que actualmente emplea a más del 90 por ciento de las trabajadoras de la India y al 86 por ciento de los trabajadores masculinos. En el primer cierre en abril de 2020, 120 millones de personas (106 millones de hombres y 17 millones de mujeres) perdieron sus trabajos. La falta de seguros y protección económica en este sector dejó a las personas vulnerables al hambre, el desempleo y la falta de vivienda. Las mujeres se vieron particularmente afectadas. Tenían un 20 por ciento menos de probabilidades que los hombres de recuperar un empleo después del cierre.

Invertir en las mujeres embarazadas y los niños pequeños después de la pandemia depende de la participación de los trabajadores en ocupaciones de "contacto pesado", como la enfermería y los servicios de salud preventiva.

Durante la pandemia, un millón de activistas de salud social acreditados, todas mujeres, se quejaron de las condiciones laborales en la primera línea. Informan de falta de equipo de protección adecuado, remuneración irregular y condiciones de trabajo hostiles.

Incluso en los hospitales prósperos, las enfermeras, consideradas ampliamente (y erróneamente) como "no calificadas" en el contexto cultural indio, carecen de apoyo suficiente. Abordar estas preocupaciones es un paso hacia la resiliencia a largo plazo y la recuperación económica.

Las perspectivas económicas a largo plazo de la India están estrechamente vinculadas a la salud y la resistencia de su población. Políticas como transferencias de efectivo, asistencia directa, programas de empleo, programas de alimentos subsidiados y políticas dirigidas directamente a proteger la nutrición, la salud y la educación de los niños pueden proteger a los indios de los efectos compuestos del virus y la economía vulnerable.

Los científicos y expertos que fueron marginados por los legisladores en los meses anteriores a la crisis ya han pedido una respuesta coordinada, participativa y basada en la evidencia en el frente de la salud. Lo mismo se aplica al desarrollo humano. Este es el mejor camino hacia la recuperación a largo plazo.

 

Shareen Joshi es profesora asociada en la Escuela de Servicio Exterior Edmund A Walsh de la Universidad de Georgetown.

Esta columna se reproduce con e gentil permiso del East Asia Forum.

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